苹果、Epic Games争夺虚拟宇宙入口

2020-09-12 14:03:42 电脑报 2020年34期

岛主

知名游戏《堡垒之夜》(Fortnite)制作公司 Epic Games 长期不满苹果APP Store 的重重限制,最近大动作发起正面挑战。Epic Games 于8月中旬在 iOS 版与 Android 版的《堡垒之夜》(Fortnite)游戏中,增添了自家的 Epic Direct Payment 支付机制,试图绕过 APP Store 与 Google Play 内建的金流,结果可想而知,该游戏直接被苹果下架。

Epic Games之后开始走诉讼流程控告苹果。祸不单行,没多久又传出 Google 也移除了《堡垒之夜》,Epic无奈,对Google也提起了诉讼,短时间内直接杠上全球最大的两个移动APP程序市场,也是比较罕见的科技企业了。

虚拟宇宙(Metaverse)是一个虚拟时空间的集合,由一系列的增强现实(AR)、 虚拟现实(VR) 和互联网(Internet)所组成。Epic Games 是目前最热门的游戏软件公司,它的网络游戏 Fortnite《堡垒之夜》红遍全球,总游戏时间排名世界第一。除了开发游戏,它还拥有 Unreal 游戏引擎和游戏商店,并且积极探索未来游戏的新形态,有可能成为世界最重要的互联网核心平台,它的崛起,让当下的科技巨头们不敢小觑。

“硬刚”的背后,虚幻引擎可能缺位游戏平台

之前我们有文章提到,即便有垄断的声讨,苹果或 Google一直坚持向各类付费订阅游戏的商户抽取 30% 的佣金。而Epic Games 则指出,使用者通过Epic Direct Payment 或其他第三方支付服务,最高可以节省 20% 的游戏费用。Epic 挑战苹果,不只是对 30% 的讨价还价,更是新旧平台争夺对虚拟世界的掌控权。

在Epic Games向法院提交文件之后,苹果在 8 月 14 日向 Epic Games 发送了一封信,信中表示:在进一步审查与您的 Apple Developer Program 会员资格相关的活动后,我们发现了一些违反 Apple Developer Program 许可协议的行为。因此,如果您在 14 天内未纠正以下违规行为,您的 Apple Developer Program 账户将被终止。

也就是说,苹果威胁将在 8 月 28 日关闭 Epic Games 的开发者账户。事实上,从 8 月 14 日起,苹果已经暂停了 Epic Games 的账户使用,而到 8 月 28 日则是彻底终止。苹果还表示:如果会员资格被终止,开发者可能不再向 APP Store 提交应用,目前仍然可以分发的应用将被删除。

此外,Epic Games出品的其他游戏也会被下架。值得一提的是,苹果公司还表示,一旦 Epic Games被封杀,还将影响到苹果生态中Unreal Engine(Epic Games开发的虚幻引擎)的未来。Unreal Engine 是 Epic 在 1998 年推出的一個游戏引擎,在官方的最新介绍中,它是一个面向下一代游戏机和 DirectX 9个人电脑的游戏开发平台,能够为游戏开发者提供大量核心技术、数据生成工具和基础支持,目前,Unreal Engine 的最新版本是 4.25 版本。

Unreal Engine 5 主要基于两大全新核心技术——Nanite 和 Lumen,Nanite 是虚拟微多边形几何体,可以让美术师创建出人眼所能看到的一切几何体细节。Lumen 是一套全动态全局光照解决方案,能够对场景和光照变化做出实时反应,且无需专门的光线追踪硬件。在这些技术的驱动之下,Unreal Engine 5 能够呈现出电影特效级别的游戏画面,很多开发者用“震撼”来形容。

不过,目前Unreal Engine 5 尚未发布,预计在 2021 年早些时候发布预览版,完整版可能将于 2021 年年末推出。有趣的是,当时Epic Games 还公开表示,Unreal Engine 5 将支持次世代主机、现世代主机、PC、Mac、iOS 和 Android 平台。但现在,在 Epic Games 和苹果的交恶之下,Mac 和 iOS 平台恐怕有点悬了。

需要说明的是,如果 Epic Games 被苹果封杀,那么Unreal Engine 5将在苹果生态中缺位,影响的是包含其他开发者作品在内的数百款游戏。

Epic Games 在近期提交给法庭的文件中表示:到 2021 年春季,由于 Epic 无法访问这些工具,苹果很可能会拒绝接受所有使用虚幻引擎的新应用和现有应用的更新。换句话说,Unreal Engine 5 也面临着被苹果封杀的危险。

苹果的垂直整合

iPhone 是当代最有价值的平台,创造了庞大的APP经济。这得益于苹果的垂直整合模式。自 Mac 电脑开始,苹果便牢牢抓紧操作系统与电脑,维持APP与软件生态的开发。到了 iPhone时代,除了 iOS 与手机之外,硬件端掌控了晶片设计(Apple Silicon,苹果公司使用ARM架构设计的单片系统SoC和封装体系SiP处理器之总称),在软件端实现了闭环的APP的下载,也就是 2011 年推出的 App Store。

苹果推出的APPle Pay主打支付交易,牢牢地抓住了顾客。当用户下载APP时,真正交易的对象是苹果。苹果拥有顾客的终端与信用卡资料,从某种意义上,程序开发者无法触及顾客,也无法实现办理退费这种常规化的运作,甚至不能回应在 APP Store 上的抱怨留言。

抛开垄断一说,APP Store 是革命性的软件管理方式,更创造了三赢:使用者获得方便、安全的软件使用环境,更愿意付钱。开发者享受史无前例的广阔软件市场,涵盖 15 亿 iOS终端潜在用户。iPhone 更具差异化,推动苹果迈向世界最高市值企业。

值得一提的是小型开发者受益最大,让小型开发者与微软、Adobe 等大企业站在同样的基础上,都有机会争取用户使用。APP Store 赋予了小型开发者“信任”,让用户敢于付钱。

可是巨大的成功埋下了一些隐患,APP Store 从一个预期“勉强打平”的服务,一跃而成金鸡母。苹果要提高服务营收,就必须提高 APP Store 的营收,于是苹果近来许多作为逐渐显得是在牺牲用户与开发者。

例如苹果强迫开发者需同时提供“Sign in with Apple”登录工具,或是禁止APP提供第三方的支付链接。甚至连提醒用户有其他支付路径都不行,结果是 iPhone 的使用者体验更差。

APP Store 的确提供许多价值,包括审核、管理、储存与现金流等,这些都需要成本。而苹果不论在财报会或是听证会上,也持续自称“开发者的好朋友”。

Epic 构造虚拟宇宙的野心

回过头来谈谈Epic Games,它一开始是在 PC 开放、自由的软件环境中诞生。但后来也踏入主机游戏,例如与微软共同开发《战争机器》(Gears of War)系列。直到微软拒绝共同开发新一代的《战争机器》游戏时,Epic 创办人 Tim Sweeney 意识到不能一直仰赖大型游戏制作商,于是转向跨平台游戏,其中最大放异彩的是生存游戏《堡垒之夜》(Fortnite: Battle Royale)。

《堡垒之夜》不仅是一个横跨 PlayStation、Switch、Xbox One、Windows、Mac、Android 与 iOS 的游戏,它亦代表一种“游戏即服务”(Games-as-a-Service)的模式。意指它不是一次性費用——事实上玩《堡垒之夜》是免费的,持续从玩家手中赚钱的一般是虚拟宝藏、装饰品、特殊能力、高级关卡等。

值得一提的是,2020 年 5 月 13 日,Epic Games用一段 demo 视频带来了 Unreal Engine 5,它能够呈现出游戏画面的细节,效果惊人

游戏引擎是游戏的核心技术,很多大公司使用自己的内部引擎,并不对外开放,但是对于小团队来说,没有能力和资源开发自己的引擎,使用外部引擎可以提高开发效率,不必关注底层硬件,集中精力在游戏本身,做出不输给大公司的效果

Epic 的野心不止于此。它想要创造一个复合性的虚拟世界,玩家在其中有更多互动行为。有些人称此为“虚拟宇宙”(Metaverse),这源自科幻小说《溃雪》(Snowcrash)或者虚拟世界“绿洲”(Oasis)。说到这里, 大家可能更熟悉的是任天堂的《动物森友会》:玩家可以像在真实世界中实现社交、交易、听演唱会等行为。

为了建构这个虚拟宇宙,Epic 开发了许多工具,如游戏与虚宝商城 Epic Store、支付工具 Epic Direct Payment、跨平台工具 Epic Online Services 等。另外还有更基础的游戏引擎——虚幻引擎,游戏引擎基于游戏开发环境,通常包含渲染、3D、剧本、场景、声音等工具。游戏开发者使用 Unreal 开发游戏,就像网站开发者使用 WordPress 开发网站。

Epic 提供游戏开发者的价值,就是苹果提供给开发者的价值:提供开发工具、销售通路、品质控管,以及带来顾客。Epic同样赋予更多开发者信任,扩大游戏的市场;甚至扩大了游戏的定义:游戏不再只是娱乐,而是更像 APP 了。

Unreal 引擎的用途很广,不仅可以用于游戏,还可以用于电影、电视、AR 、 VR 、建筑物模型等领域,只要是需要 3D 动画的场合,都可以用到它。迪斯尼公司的热门电视剧《曼达洛人》,就是用 Unreal 引擎后期制作的

当游戏开发者近似 APP 开发者,Epic的位置也与苹果逐渐重叠,冲突自然而生。表面上是金钱的冲突:游戏/APP 上架 Epic Store,必须分润 12% 给 Epic;但如果用户在 iPhone 上购买,还要被苹果再抽 30%!