美媒分析:SpaceX能否实现“一小时全球快递”

2020-10-20 16:51:25 参考消息网

参考消息网10月20日报道 美国《大众科学》月刊网站10月16日刊发题为《美军想要一小时全球快递 SpaceX认为能办到》的报道,火箭是否可以把比明信片重得多的东西运送到全球各地?且在一小时以内,运送到全球任何地方?文章提出了这样的问题,并给出了一定的分析。全文编译如下:

1959年6月8日,美国海军从在佛罗里达州沿海浮出水面的“巴伯罗”号潜艇上发射了一枚携带3000封信的火箭。“在人类登上月球之前,”美国邮政部门负责人阿瑟·A·萨默菲尔德预测,“邮件将能通过制导导弹,在数小时内从纽约到达加利福尼亚、英国、印度或者澳大利亚。”

“导弹邮件”未能发送,但是政府从未放弃在创纪录的时间内将货物送到偏远地方的想法。陆军上将斯蒂芬·莱昂斯上周在国防运输协会的虚拟会议上宣布,军方要求两家私营企业太空探索技术公司(SpaceX)和探索建筑公司分析火箭是否可以把比明信片重得多的东西运送到全球各地。军方的主力运输机波音C-17“环球霸王”可以在12小时内将一辆坦克运至阿富汗,但火箭的运送速度应该要快得多。

据美国航天新闻网称,莱昂斯说:“试想一下,在一小时以内,将相当于一架C-17的有效载荷,运送到全球任何地方。”

根据协议,即合作研发协议,这两家公司将自愿利用自己的时间和资源与美国运输司令部——一个协调武器及其他物资运送的军事机构——合作,以研究火箭是否可以像飞机、卡车和舰船一样成为美军运输工具中的一员。莱昂斯表示,SpaceX最早可以在明年进行一次试射。

SpaceX在与美国国家航空航天局(NASA)合同和经验的支持下,已成长为一个强大的太空集团,拥有越来越多能够将卫星送至轨道,将漫游车发射到火星的火箭。为了到达预定轨道,火箭必须要以音速30多倍的速度飞行,而且在地表以外的高空,没有空气阻力使其把速度降下来。SpaceX火箭的最后一级通常落在发射点附近,但没有什么能够阻止该公司让它们落在地球的任何一个地方。

莱昂斯没有说军方准备选择哪种火箭,但2021年的演示可能会涉及SpaceX的“猎鹰9”号火箭或者“猎鹰重型”运载火箭,两者都有多次成功发射记录。前者可将约4.5吨的货物送至轨道,费用为6200万美元(1美元约合6.69元人民币——本网注);后者可运送63吨的货物,费用为9000万美元。不过,这些数字很可能取决于飞行轨迹。相比之下,C-17的最大载荷约为70吨,并以数亿美元的价格被出售给美国的盟友。

或者军方可以等待SpaceX即将到来的“星船”发射系统,一种完全可重复使用的两阶段火箭。该公司已建造了一些第一阶段的准系统原型,有的已进行了短暂的飞行试验。SpaceX创始人埃隆·马斯克表示,在地球上进行所谓的“点对点”试射仍需要数年时间,并称助推火箭首个原型的建造可能始于今秋,星船的营运成本可能低至每次200万美元。

尽管火箭的设计初衷主要是为了把乘客送至月球各地以及火星,但SpaceX总裁格雯·肖特韦尔说,该公司还希望利用该系统的“剩余容量”在地球各大洲之间运送乘客。在2018年的TED演讲中,她曾预测,星船有朝一日可以让富有的旅行者在20到40分钟内来往于全球最主要的城市之间。

当然,在使之成为现实之前,该公司在后勤保障和系统工程学方面还有很多细节需要敲定。空中交通管制如何适应一个火箭像飞机一样频繁升空的世界?可能引起爆炸的宇宙飞船能否像商业航空一样安全?几分钟内加速到音速的25倍,乘客的胃会有何感觉?

如果SpaceX对于经营超音速航线是认真的,那么学习为富有的客户在全球运送货物可能是符合逻辑的第一步。该公司至少自2018年以来就一直在与军方讨论这一想法,现在,其推销似乎是落地了。